Así inició todo

1834: Gottlieb Daimler.

«El momento cumbre es la ejecución correcta de una idea.»

Gottlieb Daimler nace el 17 de marzo de 1834 en Schorndorf. Tras un aprendizaje como armero estudia ingeniería mecánica en la Escuela Politécnica de Stuttgart. A finales de 1863 es nombrado inspector de talleres de una fábrica de maquinaria de Reutlingen. Allí coincide en 1865 con Wilhelm Maybach. En 1872 lo nombran director técnico de la Gasmotorenfabrik de Deutz, donde conoce los motores de cuatro tiempos de Otto. En 1882 abandona la empresa e instala en el invernadero de su villa de Cannstatt un taller. En 1884 logra junto con Maybach construir un motor de combustión interna de bajo peso y dimensiones compactas conocido hoy en día como «reloj de pie». De ese modo sienta la base para la incorporación en un vehículo. Daimler se ve en la necesidad de encontrar socios capitalistas y en 1890 funda junto con Max Duttenhofer y Wilhelm Lorenz la «Daimler-Motoren-Gesellschaft». Pero, mientras Duttenhofer quiere producir motores estacionarios, Daimler anhela construir vehículos, con lo que pronto surgen desacuerdos. Maybach abandona la empresa y Daimler recurre a una estratagema: ambos seguirán construyendo motores, y las patentes se inscribirán a nombre de Maybach. Más tarde, Duttenhofer y Lorenz excluyen a Daimler como accionista. Cuando en 1895 el industrial inglés Frederick Simms ofrece 350.000 marcos por los derechos de la licencia del «motor Phoenix» construido por Maybach, Daimler y Maybach pueden regresar a la DMG. La DMG experimenta un auge inesperado. Maybach es nombrado director técnico, Gottlieb Daimler asesor e inspector general en el Consejo de Vigilancia. Daimler fallece el 6 de mazo de 1900 a causa de una dolencia cardíaca.

1844: Carl Benz.

«El amor por la innovación nunca muere.»

Carl Benz nace el 25 de noviembre de 1844 en Karlsruhe. Tras finalizar sus estudios de ingeniería mecánica, el joven ingeniero asciende con rapidez de simple técnico de montaje a diseñador mecánico y maestro de taller. En agosto de 1871 funda junto con August Ritter la empresa «Carl Benz und August Ritter, Talleres Mecánicos» en Mannheim. Pero Ritter es un socio poco fiable y Carl Benz decide prescindir de él. Su prometida, Bertha Ringer, pone a disposición su dote para pagar una compensación. Desde 1878 Carl Benz trabaja intensivamente en un motor de gas de dos tiempos para hacer realidad su visión de un vehículo sin caballos. Tras numerosos y arduos intentos, su motor logra funcionar satisfactoriamente en la Nochevieja de 1879. En octubre de 1882 funda la sociedad anónima «Gasmotorenfabrik Mannheim», que deja de nuevo en enero de 1883. Junto con Max Rose y Friedrich Wilhelm Eßlinger funda en octubre de 1883 la empresa «Benz & Cie. Rheinische Gasmotoren-Fabrik Mannheim» que lanza el motor de dos tiempos «con sistema Benz» al mercado. Mientras Benz impulsa el desarrollo de su visión de construir un automóvil, sus socios desconfían de sus perspectivas de futuro. En mayo de 1890, Julius Ganß y Friedrich von Fischer suceden en la empresa a Rose y Eßlinger. La producción combinada de motores estacionarios y motores para vehículos resulta ser todo un éxito, pero Benz quiere dedicarse exclusivamente a la construcción de vehículos. En 1906 funda la empresa «Carl Benz Söhne» en Ladenburg y en 1912 cede a sus hijos la dirección. Benz vive para conocer el éxito de su idea: en 1926 es nombrado miembro del Consejo de vigilancia de la nueva Daimler-Benz AG. El 4 de abril de 1929 muere en su casa de Ladenburg.

1846: Wilhelm Maybach.

El rey de los diseñadores mecánicos.

Wilhelm Maybach nace el 9 de febrero de 1846 en Heilbronn. Huérfano a los diez años de edad, es acogido por la escuela Bruderhaus de Reutlingen para su formación. En 1865 conoce a Gottlieb Daimler en la fábrica de maquinaria de la Bruderhaus. Ambos mantendrán una estrecha amistad durante toda su vida. Wilhelm Maybach sigue a Daimler a Karlsruhe y, en 1872, a la Deutzer Motorenwerke primero como delineante y, desde 1873, como proyectista en jefe. En 1884 Maybach y Daimler desarrollan en su taller de Cannstatt un motor de combustión ligero y de altas revoluciones. Daimler funda en noviembre de 1890 la «Daimler-Motoren-Gesellschaft» (DMG) con Max Duttenhofer y Wilhelm Lorenz, y Maybach se convierte en diseñador jefe. Insatisfecho con las condiciones del contrato, Maybach discute con Duttenhofer y Lorenz y abandona la empresa. Desde febrero de 1891 Maybach —financiado secretamente por Daimler— desarrolla en el Hotel Hermann de Cannstatt con un pequeño equipo proyectos tan importantes como el accionamiento por correa, el motor Phoenix y el carburador de surtidores. El industrial inglés Frederick Simms ofrece a DMG un importante contrato de licencia, con lo que Daimler y Maybach pueden retomar su actividad en la DMG en noviembre de 1895. Con ello comienza para Maybach una intensa actividad de desarrollo que hace que las construcciones del Hotel Hermann pasen a fabricarse en serie. El resultado más importante es el «coche de transmisión por correas» el primer automóvil del que DMG fabrica un número apreciable de unidades. Tras una serie de disputas, Maybach abandona la sociedad DMG en abril de 1907 y, junto con sus hijos, construye vehículos legendarios bajo su propio nombre. Wilhelm Maybach muere el 29 de diciembre de 1929 en Cannstatt.

1882: Desarrollo de motores.

El taller experimental en Cannstatt.

Gottlieb Daimler abandona en 1882 la «Gasmotorenfabrik» por diferencias con la dirección y adquiere una villa en la Taubenheimstraße en Cannstatt. De inmediato amplía el invernadero con un edificio para instalar en él un taller experimental, un refugio que permite al genial dúo formado por Daimler y Maybach dar rienda suelta a sus investigaciones. El principio fundamental de Gottlieb Daimler es emplear gasolina como único combustible para motores e incorporar estos propulsores en todos los vehículos imaginables para viajar por tierra, por aire o por mar. La tecnología decisiva para ello la suministra una patente del inglés Watson, descubierta por Maybach en sus exhaustivas búsquedas. La patente hacía referencia a la posibilidad del encendido por tubo incandescente no controlado, un requisito importante para poder aumentar el número de revoluciones y disponer así de un motor ligero y potente. En el taller experimental de Cannstatt, los dos construyen en primer lugar un «motor con encendido por tubo incandescente no controlado» basado en el motor Otto de cuatro tiempos, del que Daimler obtiene la patente con el número DRP 28022. A finales de 1883 ya funciona el primer motor experimental (todavía en posición horizontal), que logra alcanzar 600 revoluciones por minuto, superando con mucho a los motores existentes hasta el momento, cuyo límite de revoluciones está entre las 120 y las 180. A partir de este «pequeño prototipo de motor», Daimler y Maybach desarrollan después el motor monocilindro instalado en posición vertical, hoy conocido como «reloj de pie»: todo un hito en la historia de la construcción automovilística.

1883: Benz & Cie.

Las primeras etapas.

En octubre de 1883, Carl Benz funda junto con el hombre de negocios Max Kaspar Rose y el representante comercial Friedrich Wilhelm Eßlinger la Benz & Co. Rheinische Gasmotoren-Fabrik (a partir de 1899, Benz & Cie.) en Mannheim. Los negocios marchan bien y el número de trabajadores crece rápidamente hasta sumar un total de 25. La joven empresa llega incluso a conceder licencias para la fabricación de motores de gas. El aumento de la demanda de motores estacionarios obliga a trasladar la fábrica a un centro de producción más grande. Mientras Carl Benz se dedica intensamente al desarrollo de un motor para la automoción, sus socios ven cada vez menos perspectivas de futuro en el invento de Benz y abandonan la compañía en 1890. La llegada de los nuevos socios Julius Ganß y Friedrich von Fischer convierte a la Rheinische Gasmotoren-Fabrik Benz & Cie. en la segunda fábrica de motores de Alemania. A finales de siglo, la empresa será el mayor fabricante de vehículos del mundo. El gran éxito económico llega gracias al velocípedo a motor de cuatro ruedas, conocido también como «Velo», un vehículo a motor con dos asientos, ligero y económico construido entre 1894 y 1901. Este vehículo puede considerarse el primer vehículo fabricado en una gran serie, pues la producción alcanza nada menos que 1.200 unidades. En 1897, Benz desarrolla el «contramotor», precursor de los motores bóxer actuales. Con él, la empresa es capaz de dar respuesta a la creciente demanda de vehículos de potencia más elevada. La plantilla crece entre 1890 y 1899 de 50 a 430 empleados. En 1899 se construyen en Benz 572 vehículos; al año siguiente, esta cifra alcanza ya las 603 unidades.

1884: El «reloj de pie».

El primer motor moderno.

Gottlieb Daimler y Wilhelm Maybach trabajan en Cannstatt en el siguiente desafío: para propulsar un vehículo, el motor debe poner a disposición una elevada potencia. Los propulsores disponibles en esa época son demasiado grandes y pesados para montarlos en un vehículo. Por tanto, es necesario que ambos desarrollen un concepto de propulsión de menor tamaño, idóneo para el automóvil concebido por Daimler. Para lograrlo son decisivas una construcción compacta y la reducción del peso. Con estas premisas, Daimler y Maybach construyen un motor experimental de un solo cilindro en posición vertical que, por su aspecto, se bautiza con el nombre de «reloj de pie». En su primera versión de 1884 alcanza una potencia de 1 CV (0,8 kW) a 600 revoluciones por minuto. Con esta construcción, Daimler y Maybach sientan las bases para la incorporación del motor en un vehículo.

1885: La «motocicleta con motor» Daimler.

La primera motocicleta del mundo.

Siguiendo el modelo del «reloj de pie», Gottlieb Daimler y Wilhelm Maybach construyen un motor monocilindro de tamaño aún más reducido. El primer prototipo experimental es un vehículo adosado a una bicicleta con bastidor de madera reforzado, la denominada «motocicleta con motor». Al incorporar el motor en posición vertical en el bastidor de madera, Gottlieb Daimler inventa, casi sin darse cuenta, la motocicleta. El 28 de agosto de 1885, Daimler obtiene el certificado de patente DRP 36423 para este «vehículo con máquina motriz de petróleo o de gas», tal como constaba en el escrito de patente.

1886: Triciclo motorizado patentado Benz.

El primer automóvil del mundo.

El éxito financiero de su fábrica de motores de gas permite a Benz contar con recursos económicos suficientes para dedicarse a su visión de construir un vehículo propulsado por motor. Como su motor de dos tiempos es demasiado grande y pesado para montarlo en un vehículo, Benz apuesta por el principio de cuatro tiempos. Al igual que Gottlieb Daimler y Wilhelm Maybach, debe encontrar primero los medios y la forma de aumentar el número de revoluciones y, como los ingenieros de Cannstatt, se afana sobre todo en el desarrollo del encendido y el mecanismo de distribución. Su motor desarrolla «sólo» 400 revoluciones por minuto, siendo por tanto menos efectivo que la construcción de Daimler, pero es suficiente para accionar un «carruaje sin caballos». Carl Benz demuestra su gran destreza y habilidad con el desarrollo del vehículo: en vez de montar su motor en un vehículo ya existente, desarrolla un vehículo a motor propio a modo de construcción autónoma, cuyo componente principal es el motor, con cilindro horizontal y el gran volante de inercia, en disposición también horizontal. Benz diseña el vehículo como un triciclo, puesto que no le convence la dirección con pivote central que incorporan los carruajes de la época. En octubre de 1885 comienza la fase de pruebas. El 29 de enero de 1886 da un paso que tendrá una gran importancia histórica: registra la patente de su «vehículo propulsado por motor de gas» en la Oficina Imperial de Patentes. El escrito de patente número DRP 37435 es considerado la partida de nacimiento del automóvil y pasa a formar parte del nombre del primer vehículo del mundo: «triciclo motorizado patentado».

1888: Bertha Benz.

El primer viaje de larga distancia.

El 20 de julio de 1872, Bertha y Carl Benz contraen matrimonio. Años después, Benz escribe en sus memorias: «Desde aquel día, tuve a mi lado a una idealista que sabía perfectamente lo que quería, desde las cosas más pequeñas e ínfimas a las más grandes, increíbles y lejanas.» Efectivamente, Bertha Benz resulta ser decisiva para el posterior éxito de Carl Benz, puesto que le apoya en todas sus iniciativas y comparte su espíritu pionero. Así, se convierte en la primera persona en realizar un viaje de larga distancia a bordo de un vehículo propulsado por gasolina. Para convencer a la opinión pública de la idoneidad para el servicio cotidiano del vehículo a motor, recorre junto a sus hijos Eugen (15) y Richard (14) los 100 km que separan la ciudad de Mannheim de la de Pforzheim, donde vive su madre. El vehículo utilizado es el modelo 3 del «triciclo motorizado patentado», equipado con robustas ruedas de radios de madera y un potente motor. Tras partir al alba y experimentar un viaje aventurado, que exige en múltiples ocasiones toda la capacidad de improvisación de la señora Benz y de sus hijos, el osado trío llega sano y salvo a su destino. El viaje de vuelta a Mannheim tiene lugar cinco días más tarde atravesando las localidades de Bretten, Bruchsal y Schwetzingen. El acontecimiento, sensacional para la época, se divulga rápidamente y Bertha Benz consigue su objetivo: los críticos han quedado convencidos de la fiabilidad del invento, y el triciclo motorizado patentado Benz está en boca de todo el mundo.

1895: Autobús motorizado patentado Benz.

El primer autobús con motor de gasolina.

La época del transporte público motorizado comienza el 18 de marzo de 1895. El primer autobús con motor del mundo, encargado el 19 de diciembre de 1894 a Benz & Co. en Mannheim, inicia con puntualidad su servicio regular en el trayecto Siegen – Netphen – Deuz. Sin embargo, esta línea de autobuses se cancela en diciembre de 1895 debido a las inclemencias del tiempo y problemas técnicos. El mismo destino le espera al autobús Daimler en la línea Künzelsau – Mergentheim. A pesar de ello, DMG incluye en su programa de ventas una gama completa de autobuses con la que, a partir de 1905 satisfará la creciente demanda de vehículos motorizados para el transporte público.

1896: Camión de 4 CV Daimler.

El primer camión del mundo.

El primer camión fabricado por la Daimler-Motoren-Gesellschaft se suministra el 1 de octubre de 1896 a British Motor Syndicate, Ltd., con sede en Londres. El primer camión del mundo, concebido para una carga útil de 1.500 kg, está dotado de un motor Phoenix de dos cilindros montado en la zaga con una potencia de 4 CV. Al contrario que en Inglaterra, los vehículos industriales motorizados no están muy solicitados al principio en Alemania. Esta situación cambia en 1906, cuando la Administración del Ejército Prusiano y Bávaro comienza a subvencionar la producción de camiones aptos para la guerra, haciendo crecer la demanda.

1901: El primer Mercedes.

El primer automóvil moderno.

Su temprana muerte impide a Gottlieb Daimler contemplar una de las construcciones más extraordinarias que Maybach realizara para la empresa común: el primer Mercedes, que causa furor en la «Semana de Niza» en marzo de 1901. Se trata de un vehículo ligero y potente con centro de gravedad bajo, que se diferencia claramente de cualquier vehículo construido hasta ese momento. Con el Mercedes 35 CV, el automóvil adquiere una forma propia, que supone el fin de la era de los carruajes en la construcción de automóviles. Este vehículo vanguardista, considerado el primer automóvil moderno, debe su nacimiento no sólo al genio constructivo de Wilhelm Maybach, sino también a la iniciativa de Emil Jellinek. El comerciante y apasionado de los automóviles con residencias en Baden, en las afueras de Viena y en Niza, adquiere su primer vehículo Daimler en 1897 y, desde entonces, encarga a Maybach y DMG automóviles cada vez más potentes y veloces. Con victorias espectaculares en carreras automovilísticas y un éxito de ventas no menos impresionante, los Mercedes abren una nueva era.

1909: Una buena estrella en todas las carreteras.

De la estrella de tres puntas a la estrella Mercedes.

Desde septiembre de 1902, DMG cuenta con un nombre de marca de éxito, protegido por una patente: «Mercedes». Pero todavía falta un emblema característico. Paul y Adolf, los hijos de Gottlieb Daimler, se acuerdan entonces de que su padre había utilizado una estrella como símbolo en el pasado. La junta directiva de la Daimler-Motoren-Gesellschaft acepta la sugerencia y registra una estrella de tres puntas y otra de cuatro como emblema comercial en junio de 1909. Ambas quedan legalmente protegidas, pero sólo empieza a utilizarse de inmediato la primera, destinada a convertirse en símbolo de los esfuerzos de Daimler por lograr la motorización universal «por tierra, mar y aire». A partir de 1910, la estrella pasa a guarnecer el radiador de los vehículos como figura tridimensional. Con la fusión de las empresas DMG und Benz & Cie en junio de 1926 se crea un nuevo nombre de marca con los elementos esenciales de los emblemas empleados hasta ese momento: la mundialmente conocida estrella de tres puntas de Daimler-Motoren-Gesellschaft es rodeada por el nombre de marca «Mercedes» y el también afamado nombre de marca «Benz», cuya corona de laurel enlaza ambas palabras.

1926: Daimler-Benz AG.

La fusión.

El período posterior a la Primera Guerra Mundial está marcado por la inflación y las escasas ventas, sobre todo de objetos de lujo como eran los automóviles de turismo. Sólo las marcas consolidadas pertenecientes a empresas de gran solidez financiera consiguen subsistir, aunque muchas veces se ven obligadas a fusionarse o a establecer relaciones de cooperación. Los antiguos competidores DMG y Benz & Cie. crean en 1924 una comunidad de intereses para mantener su capacidad competitiva unificando desarrollo y fabricación, aprovisionamiento, ventas y publicidad. La nueva Mercedes-Benz Automobil GmbH se encarga de las actividades comerciales conjuntas para las marcas «Mercedes» y «Benz». En junio de 1926 se fusionan las dos empresas automovilísticas más antiguas del mundo, dando origen a la Daimler-Benz AG. Ya en octubre, la empresa presenta el programa conjunto de Daimler-Benz en el Salón del Automóvil de Berlín. Allí celebran su estreno mundial los dos primeros modelos de turismo desarrollados conjuntamente, que se lanzan al mercado con el nuevo nombre de marca Mercedes-Benz: el modelo 8/38 CV de dos litros (W02) y el 12/55 CV de tres litros (W03). También se expone el modelo «K». Este vehículo especial, basado en el Mercedes 24/100/140 CV con batalla más corta, es el coche de turismo de competición más rápido del mundo y se incluye en abril de 1927 en el programa regular de ventas. Los nuevos vehículos ostentan el nuevo emblema de la marca: la estrella Mercedes. Este emblema sigue ornando hoy día los vehículos de la marca Mercedes-Benz. La estrella se ha convertido en símbolo de calidad y seguridad en todas las carreteras del planeta, mientras el nombre «Mercedes-Benz» es en todo el mundo símbolo de equilibrio entre tradición e innovación, del futuro del automóvil.

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